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美国公司改革法案述评

时间:2006-11-24栏目:商法论文

【内容提要】美国公司改革法案主要从三个方面对上市公司做出规定,即加强高级管理人员的责任以改善公司治理、强化审计的独立性和完善信息披露制度。上述三个方面共同保证公司财务报告的真实性,以维护投资者利益。美国公司法的改革对我国公司治理结构的完善具有重要的现实借鉴意义。
【摘  要  题】外国法制
【关  键  词】美国公司改革法案/高级管理人员/审计的独立……
  二、公司改革法案的主要内容
  公司改革法案主要从三个方面来对上市公司做出规定,即加强高级管理人员的责任以改善公司治理、强化审计的独立性和完善信息披露制度。法案希望通过上述三方面的共同作用来保证公司财务报告的真实性,以维护投资者的利益。
  (一)加强高级管理人员的责任
  上市公司的高级管理人员,主要是指上市公司的首席执行官和首席财务官,他们在公司中的地位举足轻重,对公司的良好运营发挥着重要的作用。同时,在公司出现经营不善或违规操作时,他们也往往难辞其咎。针对美国所发生的一系列的财务丑闻无不与高管人员有关这一现实,公司改革法案从四个方面加强了对上市公司高管人员的管理。
  1.公司定期报告的个人认证制度。美国证券交易委员会在2002年6月27日发布了一道行政法令,要求全美945家年营业收入超过12亿美元的上市公司的CEO和CFO们以个人认证的形式保证公司财务报表不存在重大失实和误导投资者内容。公司改革法案将这种做法推而广之,成为美国上市公司的普遍要求。在公司改革法案第302节和第906节规定了CEO和CFO的个人认证要求。其中第302节是民事规定,第906节是刑事规定。第302节规定CEO和CFO对公司的年报和季报进行书面认证。认证包括以下内容:(1)本人已审查该报告。(2)据本人所知,报告不存在有关重要事实的虚假陈述、遗漏或者误导。(3)据本人所知,报告中所作的财务陈述和其他财务信息,对于其所披露期间的财务状况和营运结果的所有重要的内容,均已作公允的表述(fair  presentation)。在SEC看来,公允的表述指的是所发布的信息必须能够使投资者充分、准确地理解公司的财务状况、经营结果和现金流量,包括是否选择和使用了适当的财务政策。(注:http://WWW.sec.gov/rules/final/33—8124.htm.)(4)本人负责建立和运作公司内部控制系统。本人设计的内部控制系统能够使本人在系统内了解信息发布者和它的附属机构的信息,尤其是在准备定期报告的期间。在报告提交之前的90天内评估了内部控制系统的有效性,确认该系统能够提供重要信息。(5)在内部控制上,本人已经向公司外部审计和审计委员会披露了内部控制系统设计和运作的一切重大缺陷和弱势,披露以往发生的包括公司管理人员和其他在内部控制系统中有重要地位的雇员的欺诈行为,不管该行为是否重大。(6)如果内部控制系统发生重大变化,本人必须声明是哪些因素导致了这些变化,对于内部控制系统的缺陷是否已经采取措施纠正。
  法案第906节规定,如果CEO和CFO明知定期报告不符合《美国证券交易法》第13(a)条和第15(d)条的要求,仍然做出书面认证,可以处以不超过100万美元的罚金和最高达10年的监禁;如果CEO和CFO知晓定期报告不符合《美国证券交易法》第13(a)条和第15(d)条的要求,仍然故意做出书面认证,可以处以不超过500万美元的罚金和最高达20年的监禁。
  值得一提的是,在美国,以往与证券相关的刑事处罚的规定一般安排在证券法中加以规定,而此次公司改革法案则直接将第906节置于美国法典第18编的刑事法律框架下。
  2.对高管人员薪酬的限制。20世纪70年代以来,将公司管理层报酬与股票价格挂钩的期权制度,由于具有激励管理层、减少代理成本的作用,在美国的上市公司中得到了广泛的采用。但期权制度本身也是一柄“双刃剑”,当管理层的利益和股价捆绑在一起时,管理层就有可能利用这一制度的缺陷,故意抬高股价,在股价走高时将股票变现,把股价下跌的损失转嫁给投资者。为抬高股价,管理层可能编造财务数据、制造虚假利好信息。在美国一系列的财务丑闻中,像安然公司就是这样的上市公司,高管人员在财务数据上弄虚作假,蓄意抬高股价,变现期权以中饱私囊。针对这一情况,公司改革法案在高管人员的薪酬方面做出了不少新规定。这些规定有:(1)第304节规定,一旦上市公司出现提交的财务报表有重大违规需要重述的情况时,CEO和CFO在违规报表公布或向SEC财务文件机构提交报表之日起12个月内获得的一切业绩报酬,包括从公司收到的所有奖金、红利或其他奖金性或权益性酬金,必须向公司返还。(2)缩短公司内部人员买卖股票的申报期间。董事、管理者持有公司已发行证券的10%以上的公司内部人士,在买卖公司证券之后的第二个工作日必须向SEC申报该项交易,而此前,公司内部人员买卖公司证券的申报时间是交易发生当月的最后10个工作日。(3)禁止上市公司在接受政府或司法调查期间对董事、高级经理或控股股东支付任何重大款项。
  3.禁止公司向CEO和CFO提供贷款。以往,由于对管理层持股的支持态度,使得管理层可以名正言顺地向公司借款买股票,然后用股票质押向证券商借款。当股票价格下跌时,证券商会要求董事、经理追加担保,否则出售股票变现以偿还债务。董事、经理在收到证券商要求追加担保的通知时,又以出售股票会对公司市场声誉造成负面影响为由,要求公司进一步贷款或者提供担保。在这种害怕引起公司信用危机的压力下,公司不仅不能收回贷款本息,还要向董事、经理追加贷款,或者为其提供担保。(注:参见方流芳:《乱世出重典》,《21世纪经济报道》2002年8月19日,第37版。)为了防止公司向CEO和CFO提供贷款造成公司损失并最终影响到投资者利益,公司改革法案第402节规定,上市公司不得直接或者通过其子公司向其董事或高级管理人员提供任何形式的新的信贷或者信贷支持;法律生效之前已经提供的此类贷款可以宽限一次,但是,不得对已有的信贷或者信贷支持进行任何修改或者延展。
  不过,消费信贷公司可以在与普通公众同等条件下向董事和高级管理人员提供消费信用卡,这可以作为禁止公司向CEO和CFO提供贷款规则的例外。
  4.SEC的解职令。如果SEC认为上市公司董事和其他管理者存在欺诈行为或者不称职,可以有条件或无条件、暂时或者永久禁止此人在上市公司担任董事和其他管理职务。
  (二)强化公司审计的独立性
  1.设立公司审计委员会。美国上市公司大部分建立了内外两层审计体系。就公司内部的审计而言,公司董事会一般都设有审计委员会,成员主要由独立董事组成,其职责大致为:审阅财务报告、监督内部控制系统操作的有效性、定期会晤外部审计师、讨论程序及重大会计问题、确保公司政策符合有关法规及专业守则、审阅董事酬金及审计师酬金的合理性等。但安然事件表明,美国公司审计委员会的成员大多由已退休的管理人员担任,他们一般与管理层有良好的关系,每个审计委员每年都从公司获得数万到上百万美的捐助和

咨询费,使审计委员会缺乏独立性。
  为了改变这一局面,公司改革法案对审计委员会的独立性提出了较高的要求。首先,明确了审计委员会的地位,即它是上市公司的法定监管机构。其次,限定其人员组成,规定审计委员必须全部由独立董事组成,其中至少要有一

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