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外语教育应该从幼儿开始

时间:2007-4-21栏目:英语论文

    【摘要】学习外语的年龄问题早已受到人们的注意。根据Lenneberg临界期的观点,人类语言学习有一个关 键期。过了这个时期,语言学习就会很困难。笔者认为,外语教育从幼儿开始,不仅能充分发挥幼儿学习外语 的优势,并为他们将来进入更高层次的外语学习打下基础,而且对于提高整个民族的外语水平及加速中国的腾 飞有着深远的意义。
    【关键词】临界期 语言习得 “半沉浸式”教学 母语干扰
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    儿童心理的研究成果和长期的教育实践已经证明,幼儿期是人的一生中掌握语言最迅速的时期,也是最关 键的时期。无论多么抽象复杂的语言,无论文化背景如何,每一个儿童都能容易、快速地掌握语言。相反,绝 大多数成年人学习语言则要经过一个漫长的,甚至几乎是艰难的过程,而且有些人在学习了十几年以后仍不能 达到流利的水平。
    随着世界经济整体化和居民的迁移,各国之间的联系日益加强;各个领域的合作更为广泛,迫使人们不仅 要掌握一种二种语言,而且要懂得几种语言,并能在日常生活中经常使用它们。这种世界发展的趋势对一个国 家的外语教育提出了更高的要求。进入九十年代以来,低龄儿童比大龄儿童或成人在外语学习上更具优势的观 点逐渐被人们所接受,越来越多的发达国家开始普及幼儿外语教育。而在我国,幼儿外语教育只是处于尝试阶 段,还需要不断探索和研究。本文试从理论上和实践上分析幼儿学习外语的优势,并结合中国的实际情况,对 如何在我国开展幼儿外语教育提出一些意见和建议。
    一、学习语言的关键期
    以Lenneberg为代表的人脑生物学研究者认为,人类的语言学习有一个由生物因素决定的关键期,它始于二 周岁,到青春期结束,过了这个时期,语言学习就会很困难。Lenneberg从人脑生物机能分工的不同这一方面作 了解释。
    人的思维机能是有所分工的。左半脑控制语言创造力、句法结构和逻辑思维;右半脑负责非语言创造力的 思维活动,如音乐、美术及其欣赏能力、视觉能力和空间思维想像力。Lenneberg认为如果左脑在青春期,即十 二岁以后受到损害便会严重地影响语言能力的发展。在十二岁之前,由于脑神经的分工还未完成,如果左脑受 到损害,语言能力则自然地从左脑移到右脑。这样语言习得不会受到任何妨碍。基于这个学说,Lenneberg提出 了十二岁左右为掌握语言的临界期。在此以前,儿童能毫不费力地学会语言。在此以后,语言学习就变得困难 多了。
    此外,一些语言习得研究者所做的实验表明,在自然的语言环境中,如果儿童在五六岁以前开始学习第二 语言,那么他们说第二语言则丝毫没有任何口音。否则,如果在六岁以上才开始在自然的目的语环境中学习, 那么语言发音就往往会有一定的口音。年龄越大,口音越重。这些实验说明年龄和习得第二语言有着密切的关 系。
    笔者从几年课余英语教学实践中深深体会到年龄对外语学习的影响。除生物因素外,笔者认为还有其它三 个方面说明外语教育从幼儿开始的必要性和重要性。
    (一)年龄越小,母语干扰也越小。
    随着年龄的增大,母语日益流利与完善,每个人的母语习惯也变得越来越巩固。成年人开始学习外语,特 别是学习与自己的母语截然不同的一种语言时,他们的母语习惯往往会潜意识地抵制这一语言。他们容易无意 识地以自己的母语为标准来衡量,接受所学语言。其结果往往会觉得外语的某些现象奇怪,难以理解。这种受 母语干扰的心理情绪会直接或间接地影响第二语言的学习。与成年人相比,儿童的母语语言习惯还没养成或完 全养成,所以在学习外语过程中受到的母语干扰就要比成年人小得多,例如:笔者曾教过一个六岁男孩学英语 ,当讲到不能用a paper来表达中文“一张纸”的概念时,他很自然地接受了这种英文习惯,因为他对汉语的量 词的掌握还不完全,也就不会把汉语的说法强加于英语表达中,只知道英文不能那样说,也就不会产生抵触情 绪。相反地,许多高中学生很容易把“生活水平”这个短语按照汉语的表达译成"life level",而不是英语的 习惯表达"livingstanderd"。这种因受母语干扰而产生的错误往往很难纠正。
    (二)幼儿学习外语的心理障碍少
    在学习外语过程中,学习者的心理、情绪是影响习得的重要因素。在成人方面,随着社会意识和心理上的 成熟,他们的自我意识增强,更倾向于考虑别人对自己的评价,在运用外语时,有一种潜在的紧张感,怕出错 误,担心自己的语言水平低而闹出笑话。这些社会、心理方面的不利因素,一方面减少了学习者接触和使用第 二语言的机会,另一方面也妨碍了认知过程对接触到的语言材料的处理。从幼儿的心理特征来看,他们对一切 新事物都很感兴趣,因此,他们在学习外语的过程中表现得非常活跃,十分自然。
    (三)早期外语教育有利于幼儿各方面智能的发展
    学习外语对于发展幼儿的语言、认知、思维和交际等各种能力是非常重要的。一系列大样本追踪性研究和 比较研究均表明,从幼儿和小学低年级开始学外语的儿童,其认知发展水平普遍高于不学外语的同龄儿童。在 各科的标准学业测试中,他们的成绩均优于或至少等同于不学外语的同龄儿童。
    另一方面,通过外语学习,可以扩大儿童的视野,了解其它国家的人民和文化;这无疑将有益于跨文化人 才的培养,并为以后更高层次的外语学习奠定初步的基础。
    二、如何发展我国幼儿外语教学
    在我国,幼儿外语教学越来越受到人们的关注。全英制幼儿园的创办把我国早期外语教学推向一个崭新的 阶段。为了更好地推动我国早期外语教学的发展,本文提出五个建议:
    (一)设立“早期外语教育基金会”
    早期外语教育不仅是个科学问题,而且与一个国家的经济状况密切相关。在中国这样一个经济还不是很发 达的国家开展早期外语教育首先要解决的就是资金问题。若单靠国家财政拨款,难以解决早期外语教育的培训 师资和教学设备等所需要的大量资金。解决这个问题的一个有效可行的办法,就是建立“早期外语教育基金会 ”,筹集社会资金,号召整个社会关心、支持早期教育,让大家都来为未来一代的健康成长贡献力量。正如希 望工程募捐活动及教育基金百万行一样,中国的早期外语教育也

将得到人们的理解和支持。

  

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